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¡Cuando el reciclaje es algo más!

En la actualidad, el reciclaje de los plásticos ya no representa ningún problema tecnológicamente. El reciclaje en la propia empresa se ha establecido desde hace tiempo, transversalmente, en todos los sectores. La fábrica sin residuos es algo asumido totalmente por los transformadores de plásticos que trabajan con materias primas sin mezclar. También existen siempre conceptos de reciclaje más maduros para los residuos posconsumo, que permiten utilizar los regranulados fabricados con ellos, sin problemas, en lugar de producto nuevo.

Especialmente en los últimos años, la demanda de recompuestos, granulados coloreados y/o reforzados, fabricados al 100% con residuos, ha aumentado enormemente. A pesar de ello, el sector tiene que superar todavía algunos obstáculos y responder a algunas preguntas. La rentabilidad, los conceptos de recogida optimizados, las directrices políticas, los intereses y la información de los consumidores, así como el diseño apropiado para el reciclaje de productos de plástico, son solo algunos de los temas clave.

Según la asociación de fabricantes Plastics Europe, en el año 2014 trabajaban 1,45 millones de personas en el sector de los plásticos europeo, en un total de 62.000 empresas, principalmente pequeñas y medianas, que obtuvieron unas ventas totales de 350.000 millones de euros. El consumo de plásticos en todo el sector europeo fue de 47,8 millones de toneladas, de los que 25,8 millones de toneladas, que por la cantidad representaron aproximadamente la mitad, fueron recogidas para el reciclaje después de su uso. Las cuotas de recogida en los 28 países de la UE más Noruega y Suiza, según Plastics Europe, fue muy diferente.

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En nueve países: Bélgica, Dinamarca, Alemania, Luxemburgo, Países Bajos, Noruega, Austria, Suecia y Suiza, se han dictado prohibiciones de vertido de residuos de plásticos, pero en otros países las proporciones de vertidos, de hasta un 70% de los residuos recogidos, continuaron siendo muy altas. Los países con las proporciones de vertidos más altas son Bulgaria, Grecia, Croacia, Malta y Chipre. La proporción de residuos de plástico que se vierten se compara con los residuos que se utilizan para un aprovechamiento como material o térmico para la recuperación de energía. En resumen, de los residuos recogidos en Europa, aproximadamente dos tercios se reciclan, mientras que el 30,8% se vierte. De los residuos de plásticos que se reciclan, 7,7 millones de toneladas, lo que representa aproximadamente la mitad, se reciclan como material y el resto se aprovecha térmicamente.

El objetivo debe ser reducir considerablemente la cantidad de plásticos vertidos y reciclar más, en los próximos años. Plastics Europe compara la cantidad de unos 8 millones de toneladas de plástico que, actualmente, todavía se vierten en toda Europa, con un volumen que es 800 veces la torre Eiffel. Por lo tanto, los expertos reclaman directrices políticas más evidentes en todos los países europeos, un mejor aleccionamiento de los consumidores para que tengan un trato sostenible de los recursos de plástico y la introducción de sistemas de recogida y clasificación optimizados y de mayor cobertura.

Las fracciones principales son las poliolefinas
Las poliolefinas, con unos 9,5 millones de toneladas de PP, 8 millones de toneladas de PE-LD y PE-LLD, así como 6 millones de toneladas de PE-HD y PE-MD, por sus cantidades son los plásticos utilizados más frecuentemente en Europa y conjuntamente representan, aproximadamente, la mitad del consumo total. Solamente en base a la cantidad y los múltiples campos de aplicación, las poliolefinas representan también la mayor proporción en las corrientes de reciclaje. Si se trata de residuos sin mezclar, pueden tratarse excelentemente y, en consecuencia, existen múltiples empresas de reciclaje de poliolefinas. Algunos transformadores de plásticos incluso van un paso más allá y además del reciclaje en la propia empresa y la realimentación directa de sus residuos de producción cuentan también con una planta de regranulado propia para convertir sus residuos en granulados. Es el caso de Polifilm Extrusion GmbH, de Weißandt-Gölzau, que fabrica 25.000 toneladas de regranulado para producir con él bolsas de basura y láminas plásticas económicas para la construcción y la agricultura.

Cuando existen mezclas de PE y PP resulta difícil separarlas debido a su densidad muy similar, los métodos de separación actuales más avanzados son los NIR. El PE y PP pueden procesarse también juntos y volver a convertirse en productos de alto valor, como demuestra mtm plastics GmbH, de Niedergebra, con sus regranulados de PE/PP. DSD Resource GmbH, de Colonia, se ha especializado en el tratamiento de la fracción pura de PP. “Utilizamos una mezcla inicial definida y reproducible, para crear regranulados definidos y reproducibles de colores atractivos”, explica el Director General, Dr. Michael Heyde.

Actualmente, el uso de materiales reciclados para múltiples productos como, por ejemplo, bolsas de basura, es lo más habitual y supone una solución conveniente, tanto económica como ecológicamente. Foto: Polifilm
Actualmente, el uso de materiales reciclados para múltiples productos como, por ejemplo, bolsas de basura, es lo más habitual y supone una solución conveniente, tanto económica como ecológicamente. Foto: Polifilm

El reciclaje de PET se encuentra establecido, pero puede ampliarse
Casi el 7% de todo el consumo de plástico, que representa 3,1 millones de toneladas de PET, aproximadamente, se consume anualmente en Europa, la mayor parte en la fabricación de botellas. En total, los 30 países de Europa alcanzaron una cuota de recogida media de PET del 57%. Así, en el año 2014 se recogieron 1,75 millones de toneladas de residuos de PET posconsumo. También en este caso varían mucho las cuotas de recogida. Mientras que en Alemania, Italia y Suiza se recogen, aproximadamente, la mitad del volumen total, algunos países solo obtienen una cuota de recogida del 10 al 20%. En general, el sector de PET tiene cuotas de recogida crecientes, que según PCI PET Packaging, Resins & Recycling Ltd. deben seguir aumentando hasta 2019 de un 3 a un 5% anual. Sin embargo, hasta ahora se recogen, casi exclusivamente, botellas, normalmente en el sistema de recogida propio. Aunque el objetivo era, desde el principio, realimentar las escamas de las botellas recogidas para fabricar más botellas, el sector ha buscado y encontrado clientes en otros campos. Especialmente para los fabricantes de láminas plásticas, las escamas de botellas posconsumo son cada vez más interesantes, de modo que en 2014, con un 34%, la mayor parte de los residuos recogidos se utilizan en su ramo industrial. Casi el 30% de las escamas se utilizaron en aplicaciones de moldeo por soplado, el 26% en la industria de fibras y el resto en cintas para embalaje y otros productos.

“Los regranulados que son necesarios en las aplicaciones de moldeo por inyección para fabricar nuevas botellas en contacto y no en contacto con alimentos, actualmente se producen menos, ya que los precios de los materiales vírgenes han descendido considerablemente”, explica Elfriede Hell, Directora del sector de Recycling Technology en el fabricante de instalaciones austriaco Starlinger. Al contrario que con las botellas usadas, la mayoría de las bandejas y láminas plásticas, después de su uso, fueron a parar a su aprovechamiento térmico o incluso a vertederos. “En el pasado reciente se hizo algo al respecto. Tenemos algunos clientes que se interesan, especialmente, por proyectos de reciclaje para bandejas y láminas plásticas”, subraya Elfriede Hell, que está convencida de que los embalajes de PET tendrán una gran demanda también en el futuro, ya que con su aspecto brillante y elegante satisfacen perfectamente las necesidades de los consumidores y el marketing.

La empresa alemana Werner & Mertz GmbH ha sido la primera en ocuparse del reciclaje de las botellas y láminas de PET no retornables que se echan al contenedor amarillo. Su iniciativa de reciclaje incluye fabricar regranulados con los residuos de PET, para su empleo en botellas de detergentes. Sin embargo, también en este caso solo pudo procesarse una pequeña parte de las láminas.

El reciclaje de PVC alcanza altas cuotas de reciclaje
El reciclaje de PVC, un material que debido a sus excelentes características mecánicas es imprescindible, con más del 70%, especialmente en el sector de la construcción, pero también en los segmentos de embalajes, muebles y la medicina, ha evolucionado muy positivamente durante los últimos años. Según un denominado “estudio Consultic” encargado por Plastics Europe, las necesidades de PVC en el año 2014 fueron en Europa de 4,9 millones de toneladas y, de este modo, después del PP y el PE es el tercer plástico utilizado más frecuentemente. Con 1,56 millones de toneladas, aproximadamente, se procesa un tercio del consumo total de Alemania. Como el PVC, con frecuencia, se utiliza en productos de una larga vida útil como ventanas, tubos y revestimientos para suelos, cada año “solo” hay disponibles 650.000 toneladas para su reciclaje, de ellas, unas 520.000 toneladas de las aplicaciones posconsumo y 130.000 toneladas son residuos industriales. La cuota de reciclaje para los residuos de PVC es de un 99%, solo se elimina un 1%. Del 99% que se recicla, a su vez, el 62%, unas 396.000 toneladas, se utilizan energéticamente y el resto se aprovecha para material. El reciclado de PVC obtenido mediante el reciclaje del material se utiliza, especialmente, en el campo de las aplicaciones en la construcción, por ejemplo, para nuevos perfiles y tubos, pero también en la jardinería y agricultura. “Nuestro sector se ocupa ya desde hace más de 25 años del reciclaje de PVC, por lo tanto, actualmente disponemos de una red muy bien formada”, afirma Thomas Hülsmann, Director General de Arbeitsgemeinschaft PVC und Umwelt e.V., de Bonn. En la web www.pvcrecylingfinder.de se indican muchas empresas transformadoras de PVC. La importancia que tiene el reciclaje para el sector se pone de manifiesto a través del autocompromiso europeo, apoyado por una de las asociaciones de plásticos más importantes. En el autocompromiso más reciente, “VinylPlus”, las empresas del sector se comprometen a reciclar hasta 800.000 toneladas de residuos, como materias primas y materiales, hasta 2020. De este modo, el sector estaría preparado para el futuro y sería sostenible, afirma Hülsmann.

Con frecuencia, los materiales compuestos se pierden para el reciclaje
Mientras que los productos posconsumo de polímeros puros pueden procesarse muy bien, el caso es muy diferente en los productos compuestos que constan de dos o incluso más materias primas. Estos residuos se pierden, en su mayoría, para un reciclaje como material. Por lo tanto, el Dr. Michael Scriba, Director General de mtm-plastics y miembro de Plastics Recyclers Europe (PRE) y de la Bundesverband Sekundärrohstoffe und Entsorgung (bvse), pide que a partir de ahora los embalajes se fabriquen de forma que facilite su reciclaje, ya que suponen la mayor parte de los residuos posconsumo. Por medio del programa RecyClass (www.recyclass.eu), todos los fabricantes de embalajes de plástico pueden comprobar, fácil y rápidamente, si su embalaje es reciclable. Para ello existen aspectos muy importantes, como prescindir en los embalajes de PE y PP de materiales de relleno como la creta, evitar los compuestos de papel y plástico, pigmentar solo moderadamente y cuidar de que la densidad de todos los productos sea bastante diferente de 1 g/cm3, para facilitar la separación por densidad.

El fabricante de productos limpiadores ecológicos Ecover Belgium N.V. utiliza los residuos de plástico que extraen los pescadores del mar para fabricar las botellas de polietileno para lavavajillas mediante moldeado por extrusión y soplado. Foto: Ecover
El fabricante de productos limpiadores ecológicos Ecover Belgium N.V. utiliza los residuos de plástico que extraen los pescadores del mar para fabricar las botellas de polietileno para lavavajillas mediante moldeado por extrusión y soplado. Foto: Ecover

En el sector se están realizando esfuerzos, al mismo tiempo, por desarrollar conceptos de reciclaje para residuos mixtos. Trenntechnik Ulm GmbH sigue un enfoque muy interesante que ha desarrollado un procedimiento de separación químico para láminas compuestas de PE/PA y construido una instalación de producción totalmente novedosa, con una capacidad de 10 toneladas/día. Los productos finales del procedimiento de separación son una poliamida comparable al producto nuevo, así como un polietileno que se colorea directamente con el hollín, es decir, un Masterbatch a base de Carbon Black en una forma especialmente pura. El Director General, Wolfgang Zacherle, destaca que para cada compuesto de plástico habría un disolvente y agente separador apropiado, de modo que no hay nada en contra de la ampliación de este procedimiento a otros productos compuestos.

Conclusión
Aunque actualmente el reciclaje está en boca de todos y se vive también en muchos proyectos en el sector de los plásticos, los expertos constatan continuamente que, en comparación con otros sectores, se utilizan muy pocos plásticos usados, en vez de productos nuevos. En toda Europa se recicla el 50% de la chatarra metálica en la fabricación de acero y lo mismo puede aplicarse al sector del papel: El 50% del papel y el cartón usado se reutilizan para la fabricación de papel y cartón. En el caso del vidrio, con un 33%, es algo menos, pero en comparación con las cantidades que se reutilizan en el sector de los plásticos, sigue siendo mucho. En el sector de los plásticos se reutilizan un 4% aprox. de los plásticos usados procesados, en lugar de producto nuevo, para fabricar productos de plástico. Naturalmente, el sector de plásticos, en general, es un sector joven; Los plásticos se han difundido desde los años 1950, desde los años 1990 existen conceptos de reciclaje de los plásticos usados y, desde entonces, se han mejorado enormemente tanto los sistemas de recogida, como también las posibilidades técnicas. Los detalles de estas soluciones técnicas podrán conocerse en K 2016, la feria líder mundial del sector de los plásticos y el caucho, que se celebrará del 19 al 26 de octubre en Düsseldorf. Múltiples expositores presentan máquinas e instalaciones para el tratamiento y reciclaje, tanto de residuos sin mezclar, como mezclados y de caucho.

Debe considerarse también que, en los próximos años, las cuotas seguirán aumentando, ya que el uso de los reciclados tiene mucha demanda, tanto por motivos ecológicos como económicos. La “basura marina”, la contaminación del mar con residuos, ha situado en primer plano el trato irresponsable de los residuos en todo el mundo, principalmente en los países emergentes y ha fomentado las reclamaciones de otros consumidores de un trato sostenible de los recursos. Proyectos como el “Ocean bottle” no son solo ejemplos interesantes, sino que ayudan al público, principalmente a los consumidores, a sensibilizarse sobre el tema. Para fabricar la Ocean bottle, la empresa Ecover Belgium N.V. Fischer ha hecho una llamada para recoger botellas del mar en Gran Bretaña, Francia y Bélgica. En el plazo de un año se recogieron 10 toneladas de basura, cuya fracción de PE se procesó para la fabricación de nuevas botellas de PE para lavavajillas.

 

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