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Al servicio de la salud – Los plasticos en la medicina

Las tendencias de los plasticos en el mundo de la medicina

La cifra de negocios de los fabricantes alemanes de tecnologias medicas ascendio en el ano 2005 a alrededor de 15.000 millones de euros, lo cual representa un incremento del 9% con respecto a 2004. Nos encontramos ante un mercado de enorme atractivo que presenta grandes perspectivas de crecimiento para la proxima decada por lo que no es de extranar que cada vez mas empresas transformadoras de plastico se interesen por este sector. En la K 2007, la Feria Internacional del Plastico y del Caucho que se celebrara del 24 al 31 de octubre de 2007 en Dusseldorf, las empresas que operan en este ambito tendran la oportunidad de demostrar toda su competencia y know-how.

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El sistema sanitario aleman esta enfermo.
Segun la opinion del experto en sanidad Karl Lauterbach y de otros politicos del partido socialdemocrata aleman (SPD), el sistema actual es demasiado caro, no resulta eficaz y carece de suficientes elementos de competencia. La nueva reforma sanitaria tampoco contribuira mucho a que el sistema se recupere. Si lo hara puntualmente, no obstante, un ambito al que hasta ahora la opinion publica habia prestado poca atencion: las tecnologias medicas avanzadas y otras innovaciones de proceso. Segun unas primeras estimaciones, estas pueden reportar ahorros significativos en el sistema sanitario aleman por valor de hasta casi 1.000 millones de euros.  

Esta es la conclusion a la que llega un estudio conjunto realizado por la Universidad Tecnica de Berlin, la empresa consultora Droege & Comp. y la asociacion industrial alemana Spectaris. Este estudio muestra con ejemplos concretos hasta que punto el empleo de tecnologias creativas permite ahorrar costes de forma directa y tambien indirecta en el ambito de la sanidad. Dentro de las conclusiones finales del estudio se senala que la politica sanitaria generalmente aceptada no deberia limitarse a una simple reduccion de costes, sino que deberia proponer alternativas y crear las condiciones marco adecuadas para nuevos procedimientos. Al fin y al cabo advierte implicitamente este estudio la sanidad es, con mas de cuatro millones de trabajadores, es decir, mas del 10% de la poblacion activa alemana, uno de los mercados de futuro mas importantes de este pais. 

Un mercado de mil millones de euros
Segun Spectaris, la asociacion industrial alemana para tecnologias opticas, medicas y mecatronicas, los mas de 1.200 fabricantes alemanes de productos de tecnologia medica emplearon en 2005 a alrededor de 87.000 personas y alcanzaron una cifra de negocios global de 14.800 millones de euros, lo cual representa un aumento del 9% con respecto a 2004. Se espera que las cifras de crecimiento de 2006 sean similares, con lo que el volumen de negocios superara los 16.000 millones de euros. La asociacion subraya, sin embargo, que las excelentes cifras alcanzadas en el  2005 resultan exclusivamente de la buena marcha de las operaciones en el mercado exterior. Las exportaciones aumentaron casi un 17% y alcanzaron los 9.200 millones de euros, mientras que el mercado domestico experimento una recesion. La cuota de exportacion batio un nuevo record situandose por encima del 62%.  

Eucomed, la Asociacion Europea de la Industria de Tecnologia Sanitaria con sede en Bruselas, cifra el mercado mundial de las tecnologias medicas de hoy en dia en 184.000 millones de euros. De ellos, 80.000 millones de euros se realizan en los EE.UU., 20.000 millones de euros en Japon, y unos 55.000 millones de euros en Europa, uno de los mercados de ventas de mayor expansion. Por termino medio, los estados europeos dedican el 8,4% de su producto interior bruto (PIB) anual a la sanidad. Alemania, el mercado interior mas grande dentro de Europa, destina incluso el 11% del PIB a la asistencia medica en el sentido mas amplio de la palabra.  

Junto con el metal, el cristal y la ceramica, el plastico es uno de los materiales mas en boga en el ambito de la tecnologia medica. No se puede determinar con exactitud en que cantidad, pero se puede decir que los materiales fabricados quimicamente tienen en general grandes perspectivas de crecimiento en este campo. En comparacion con los materiales convencionales, estos nuevos materiales ofrecen ventajas contundentes gracias a sus propiedades especificas, su diseno flexible y su procesamiento mas economico. 

Los materiales estandar suponen el 80%
El atractivo de los materiales polimeros quedo confirmado en ComPaMed, la feria monografica internacional que se celebra en Dusseldorf todos los anos a mediados de noviembre coincidiendo con Medica, la feria de medicina mas grande del mundo. En su XV edicion, ComPaMed 2006 mostro de nuevo interesantes propuestas relacionadas con los ambitos especificos a la que esta dedicada: componentes, productos previos y materias primas para la industria medica. Mas de 320 expositores procedentes de 25 naciones evidenciaron en la edicion del ano pasado que no solo la nanotecnologia y la microtecnologia estan en auge en el mercado de suministros para la industria medica, sino tambien los plasticos. 

Actualmente, el porcentaje de plasticos en los productos medicos se cifra en un 50%. En Alemania, se utilizaron el ano pasado alrededor de 12.000 toneladas de plastico para la fabricacion de productos medicos. Un informe de la revista especializada alemana de plasticos “Kunststoff Trends” indica que actualmente se transforman en todo el mundo mas de 1,8 millones de toneladas de plastico para la industria de las tecnologias medicas. Ello supone poco mas del 1% con respecto al consumo mundial de plastico, cifrado actualmente en 165 millones de toneladas, aunque el sector presenta un crecimiento exponencial. Los denominados materiales estandar, como el polietileno (PE), el polipropileno (PP), el poliestireno (PS) y el policloruro de vinilo (PVC) son los mas demandados en este ambito y representan un 80% aproximadamente del consumo total. El 20% restante esta compuesto por plasticos tecnicos, como policarbonato (PC), poliamida (PA), poliuretano (PUR), poliester (PET) y tambien copolimeros, que son polimeros formados por dos o mas monomeros distintos, como por ejemplo el ABS (Acrilonitrilo Butadieno Estireno).  

En el ambito de la asistencia sanitaria, que incluye no solo las tecnologias medicas sino tambien los sectores farmaceutico e higienico, el PVC (con un 29% aprox.) sigue siendo uno de los materiales mas utilizados junto con el PE (con un 30% aprox.). En el sector medico, el PVC se utiliza, por ejemplo, para la fabricacion de bolsas de infusion y de dialisis, numerosos sistemas de tubos, tiendas de oxigeno y cateteres y tambien como film para envasar medicamentos. El PP, con una tasa de crecimiento anual del 7%, esta desempenando un papel cada vez mas importante como alternativa al PVC, cuyo empleo genera controversia en la opinion publica.  

Segun la empresa Bayer MaterialScience AG, entre los polimeros tecnicos el policarbonato ocupa un lugar muy destacado en el mercado medico, que en 2004 consumio mas de 75.000 toneladas de este material. El policarbonato se utiliza, ademas de para fabricar cristales de gafas, lunas de coches y placas para pantallas acusticas, para la fabricacion de productos medicos como dializadores y generadores de oxigeno sanguineo y, mas recientemente, en ampollas resistentes a la presion para sistemas de inyeccion sin aguja o en inhaladores para enfermos de asma. Algunos de los ambitos de aplicacion mas innovadores son los dispositivos denominados “lab-on-a-chip” y tambien los equipos de analisis y diagnostico miniaturizados, como los que se utilizan para medir la glucosa en la sangre y para analizar las proteinas. 

Nuevas areas de negocio
Naturalmente, las buenas perspectivas de futuro y de crecimiento continuo del sector de las tecnologias medicas para los proximos anos despiertan nuevas inquietudes en las empresas y abren las puertas a nuevos negocios. A principios de 2007, por ejemplo, la sociedad alemana Sartorius AG 窯ue ya habia comprado en julio de 2006 una pequena planta de produccion en Puerto Rico adquirio todas las participaciones de la empresa Toha Plast. Con sus 75 empleados, la empresa fundada por Thomas Hackel (de ahi el nombre de Toha) desarrolla y fabrica componentes de plastico para la biotecnologia y la tecnologia medica en su emplazamiento de Gotingen. La adquisicion de Toha Plast, proveedor y partner de desarrollo de Sartorius desde hace muchos anos, forma parte de la estrategia de la empresa de “convertirse en lider de mercado en el ambito de los productos desechables para la industria biofarmaceutica, un segmento que crece a gran velocidad”.   

Seguramente, la atractiva division “Medical Plastic Systems” ha sido el motivo por el que la empresa alemana Gerresheimer Glas AG ha adquirido recientemente Wilden AG, una empresa dirigida por los hermanos Hans y Bert Wilden que en el ultimo ejercicio alcanzo una cifra de negocios de 240 millones de euros. De esta cifra, mas de dos tercios corresponden al segmento de productos de tecnologia medica y el tercio restante a los productos moldeados por inyeccion y destinados principalmente a la industria automovilistica. Para Axel Herberg, Presidente Ejecutivo de Gerresheimer, la adquisicion de la empresa familiar Wilden AG, que cuenta con mas de 2.300 empleados, representa “un gran avance en nuestra estrategia de alcanzar un crecimiento sostenible mediante la adquisicion de lideres tecnologicos y de mercado en el sector de los envases y sistemas farmaceuticos”. 

La empresa bavara Rehau AG cuenta con una larga tradicion en el ambito de las tecnologias sanitarias. A principios de los anos cincuenta, esta empresa, principalmente activa en el segmento de productos para la construccion, empezo a producir tubos de silicona para aplicaciones medicas. Mas tarde, creo un nombre de marca propio, Raumedic, para comercializar este tipo de productos y en el ano 2004 se fundo una sociedad independiente. A finales de 2005 se inauguro en el parque industrial de la localidad alemana de M?chberg la flamante fabrica de productos medicos de la empresa filial de Rehau, Raumedic AG. Para ello, se invirtieron alrededor de 20 millones de euros en construir, junto a la autopista A9, nuevos edificios y salas limpias con la tecnologia mas avanzada. Esta sociedad anonima cuenta actualmente con alrededor de 200 empleados y continua su proceso de expansion.

 

La tendencia se mantieneOechsler AG ha fabricado y suministrado mas de 50 millones de grupos de componentes para un modelo de inhalador fabricado a base de distintos plasticos. Este dato pone de manifiesto la enorme competencia de la empresa en el ambito de la tecnologia medica. Pero Oechsler quiere ir mucho mas alla. En el 2006, esta empresa transformadora de plasticos del sur de Alemania fundo la division Oechsler Med, intensificando asi no solo sus actividades en el ambito clinico sino tambien en el farmaceutico. Para los proximos anos, Oechsler tiene previsto invertir varios millones de euros en su nueva division, con el fin de aumentar significativamente la contribucion del segmento de productos de tecnologia medica y farmaceutica al volumen total de negocios, una contribucion que en 2005 supuso alrededor del 15%.   

Sartorius, Oechsler, Rehau, Gerresheimer Glas y en general todas las empresas que trabajan en el sector de la tecnologia medica estan convencidas de que en los proximos anos la tendencia continuara al alza, ya que la demanda y, en consecuencia, el volumen de negocios en el ambito sanitario seguiran aumentando. Tambien se espera que la nanotecnologia y muy especialmente los microsistemas desempenen en este ambito un papel cada vez mas importante en los proximos anos, tal como confirma el medico e ingeniero Erich Wintermantel. Wintermantel es catedratico de tecnologia medica en la Universidad Tecnica de Munich y esta convencido de que, a medio plazo, la miniaturizacion experimentara un fuerte auge dentro del ambito de la tecnologia medica, al tiempo que la microtecnologia y la nanotecnologia seguiran ganando mayor peso. El profesor de la Universidad Tecnica opina por otro lado que el plastico todavia tardara un tiempo en desbancar al metal, aunque en algunos ambitos como el de los microimplantes se esta a punto de alcanzar la madurez tecnica. 

La industria de los productos miniaturizados ya ha registrado sus primeros exitos. Se han implantado, por ejemplo, dosificadores diminutos fabricados en gran parte de plastico en el ambito odontologico y en el tracto gastrointestinal. En la ComPaMed 2006 de Dusseldorf se presento por primera vez una minuscula bomba de plastico de tan solo 5 milimetros de alto y 25 de diametro. La empresa alemana Bartels presento tambien unas microbombas mas pequenas que una moneda de un centimo de euro, las cuales permitiran desarrollar, entre otros, dosificadores portatiles de insulina cada vez mas diminutos. Estas pequenas valvulas se utilizan tambien en los implantes de esfinteres artificiales, donde aseguran que el intestino se abra y se cierre. Las microbomas, que pesan apenas un gramo, estan fabricadas con el polimero de ultima generacion denominado polifenilsulfona (PPSU) y pueden fabricarse mediante la tecnica de moldeo por inyeccion. El bajo coste de fabricacion es precisamente una de las principales ventajas que ofrecen los materiales polimeros, y no solo en el ambito de la tecnologia medica. Armin Hossinger, director general de la empresa bavara whr Hossinger Kunststofftechnik GmbH, una de las empresas presentes en ComPaMed, esta convencido de que la tendencia al alza del plastico se mantendra porque permite fabricar los componentes a menor coste, por un lado, y en grandes series por el otro. Todo esto y mas podra verse de nuevo en el mayor escaparate de nuevas tendencias del sector, la K 2007.  

Mayor informacion en:
http://www.k-online.de